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[개막 프리뷰] 수준급 단신 외인 대거 유입, ‘버튼 성공 신화’ 이을 선수는?

[바스켓코리아 = 이성민 기자/김준희 웹포터] 2018~2019 프로농구가 오는 13일 서울SK와 원주DB의 개막전을 시작으로 6개월간의 대장정에 돌입한다. 그 어느 때보다 다사다난한 비시즌을 지나친 KBL 소속 10개 구단들은 우승컵을 향한 강한 열망을 드러내고 있다. 예년과 마찬가지로 팀당 54경기를 치르며 정규리그 상위 6팀은 2018~2019시즌 프로농구 챔피언 자리를 두고 플레이오프를 치른다.

바스켓코리아에서는 시즌 개막을 앞두고 주요 체크 포인트를 선정, 각 부문별로 자세히 들여다보는 시간을 마련했다. 

네 번째 시간에는 올 시즌 리그에 대거 유입된 단신 외국인 선수들의 활약을 전망해보는 시간을 갖고자 한다.

김영기 전 총재의 의도대로 신장 제한이 186cm까지 낮아지면서 단신 테크니션 유형의 선수들이 대거 영입됐다. LG 조쉬 그레이, KCC 마퀴스 티그, 현대모비스 섀넌 쇼터 등 개인기가 출중하면서 외곽슛까지 갖춘 수준급 선수들이 이번 시즌 KBL에서의 활약을 정조준하고 있다. 

비록 이번 시즌 장신 외국인선수의 신장을 200cm로 제한하면서 많은 비판이 줄을 잇고 있지만, 단신 외국인선수 제도의 경우 호의적인 여론이 상당수 존재한다. 센터 위주의 농구에서 벗어나 신장이 작더라도 기술 좋은 선수들이 KBL에서 뜀으로써 볼거리를 제공하고 리그에 대한 흥미도를 높일 수 있다는 점에서다. 디온테 버튼, 안드레 에밋, 조 잭슨 등의 선수들은 그동안 KBL에서 보기 힘들었던 플레이를 펼침과 동시에 팀을 호성적으로 이끈 바 있다.

특히 시즌 전 최하위 후보 DB를 정규리그 우승, 챔프전 준우승으로 이끈 버튼은 그 활약을 인정받아 NBA 서머리그에 입성, 오클라호마시티 썬더와 투 웨이 계약까지 맺었다. 아직 정식 NBA 선수는 아니지만, NBA 무대에 입성할 발판을 모두 마련한 것.

지난 시즌 버튼 사례에서 알 수 있듯이 잘 뽑은 단신 용병이 한 시즌 농사를 좌우할 수 있다. 그렇기에 각 구단도 심혈을 기울여 단신 용병 영입에 나섰다. 이번에 KBL 무대에 입성한 단신 외국인 선수 대부분이 강한 공격 성향과 해결사 능력을 갖추고 있다.

가장 주목받는 선수는 역시 NBA 올스타 가드 제프 티그의 동생이자 NBA 경력자인 KCC 마퀴스 티그이다. NBA 드래프트 1라운더 출신인 그는 4시즌 동안 NBA 무대에 몸을 담았다. 비록 좋은 기록을 남기진 못했지만, 뒤를 채우고 있는 화려한 경력은 자연스레 그의 활약을 기대하게 만드는 대목이다. 

소속팀 KCC 역시 티그의 활약에 많은 기대를 걸고 있다. 티그는 지금까지 연습경기와 국제 대회에서 기대에 걸맞은 화려한 플레이를 펼쳐주고 있다. 특히 말레이시아 쿠알라룸푸르에서 펼쳐지고 있는 2018 세리 무티아라컵에 출전해 환상적인 경기 운영과 번뜩이는 개인기로 팀을 이끌어나가고 있다. 

구단 관계자는 “티그는 이제껏 봐온 외국인 선수들과는 차원이 다르다. 농구를 정말 쉽게 한다. 알고도 못 막는 선수란 표현이 딱 맞다. 인성도 너무 좋다. 욕심을 부리지 않는 선수다. 오랜만에 정말 좋은 선수를 데려온 것 같다.”고 극찬을 남기기도 했다.

LG의 조쉬 그레이 또한 NBA 무대를 밟았던 경력자로서 주목을 받고 있다. 날카로운 돌파가 일품이라는 평. 득점이 필요한 순간 매섭게 몰아칠 수 있는 해결사 기질도 갖고 있다. 티그보다 공격적인 성향이 더 짙은 선수다. 

팀 동료인 강병현이 “그레이는 클래스가 다른 선수다.”라며 극찬을 보낼 정도. 연습경기마다 30점 내외의 득점을 꾸준히 책임지고 있다. 모든 팀의 경계대상 1호로 떠올랐다.

물론 NBA 출신이라고 해서 반드시 성공을 거둘 수 있는 것은 아니다. 지난 시즌 유도훈 감독이 많은 기대를 하고 실질적 외인 1순위로 뽑았던 조쉬 셀비 사례에서 알 수 있다. 셀비는 NBA 드래프트 2라운더 출신이지만 KBL 무대에 적응하지 못하며 시즌 중반 퇴출당한 바 있다. 결국 경력과 상관없이 KBL에 얼마나 잘 적응할 수 있는지가 관건이라고 볼 수 있다.

그런 의미에서 봤을 때 예상치 못한 선수들의 깜짝 활약도 기대해봄 직하다. 위에 언급한 두 선수뿐만 아니라 이번 시즌 처음으로 프로 무대에 발을 들인 전자랜드 기디 포츠, KT 조엘 에르난데스, DB 마커스 포스터 등도 제2의 버튼이 될 가능성이 충분하다.

포스터와 포츠는 최근 연습경기에서 자신들의 가능성을 마음껏 그려나가고 있다. 국내 슈터들보다 더 정확하고 빠른 3점슛을 구사하며 막기 힘든 선수라는 인식을 심고 있다. 에르난데스는 아직 적응이 덜 된 모습이다. 하지만, 슛에 강점이 있는 선수이기에 한국 농구에 적응만 한다면 제 몫 이상은 해줄 수 있을 것으로 예상된다. 

루키 외국인 선수들의 경우 첫 프로 무대에서의 성공에 대한 동기 부여가 누구보다 강하고 확실하다. 버튼의 경우에도 NBA 드래프트 탈락 이후 KBL에서 프로 무대 데뷔를 했고, 팀을 우승으로 이끌며 NBA 진출까지 성공했다. 세 선수 역시 ‘제2의 버튼’이 되겠다는 희망을 안고 KBL행 버튼을 눌렀을 것이다. 

이밖에도 모비스의 섀넌 쇼터, 오리온의 제콴 루이스, 삼성의 글렌 코지, SK의 오데리언 바셋, KGC의 랜디 컬페퍼도 2018~2019시즌 최고 단신 외국인 선수를 꿈꾸며 막판 담금질에 들어간 상황이다. 

쇼터와 코지는 이미 국제 대회에서 첫선을 보였다. 해외 강팀들을 상대로 수준급 기량을 뽐냈다. 많은 팬의 관심도 받았다. 현장에서는 ‘못해도 중박 이상은 터뜨리지 않겠나?’라는 평가가 뒤따른다. 루이스 역시 연습경기마다 좋은 활약을 펼치고 있다. ‘믿고 보는 오리온 외국인 선수’라는 평가가 지배적이다. 부상 중인 바셋과 교체 선수로 뒤늦게 합류한 컬페퍼는 아직 자신들의 진가를 제대로 보여주지 못했지만, 여러 리그에서의 경험과 기록으로 비춰봤을 때 나머지 단신 외국인 선수들과 맞설 충분한 기량을 갖춘 것으로 보인다. 

이제 2018~2019시즌 개막까지 단 일주일만을 남겨놓고 있다. 일주일 뒤 시작되는 정규리그에서 과연 어떤 선수가 최고의 위치에 오를지 많은 기대가 모이고 있다. 지난 시즌 버튼의 성공 신화를 재연할 선수는 누가 될지 주목해보자.

사진제공 = KBL, 바스켓코리아 DB

이성민  aaaa1307@naver.com

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